Insgesamt reagierte Herder eher gelassen auf den Nachweis der Unechtheit der Ossiandichtung. Immerhin - so argumentierte er - habe sie Grössen wie Klopstock und Goethe zu neuen Klangfarben und Bildschöpfungen angeregt. Auch die frühe Poesie des Lord Byron wurde vom Ossian nachhaltig beeinflusst.

Was war es, dass soviele begabte und auch kritische Geister in ihren Bann zog?

Liest man die Verse des James McPherson heute, so kommt einem vieles zu glatt und lieblich vor, wenn man originale keltische Sagen und Gedichte kennt. Die Sprache ist allerdings sehr visuell und zauberte vor allem den Dichtern des 19. Jahrhunderts eine Welt vor Augen, die sie kaum kannten. Inhaltlich sind es Heldenepen, vergleichbar der Homerschen "Ilias", aber sie spielen im "Ödland" der nordischen Heidelandschaft. Die Naturelemente sind ein wichtiger Teil des Dramas: die für Schottland typischen Wolkenberge, die "dunkle Kinder der Luft" genannt werden, "schwarzblaue Inseln", die "säuselnde Heide", "rauschende Wälder", "schweigende Hügel" mit "dunkelumgrünten Gräbern", um die Sagen der Vorzeit weben. Diese - so heisst es einmal - "gleichen dem ruhigen Regen im Winter, wenn die Sonne blinkt über die Felder." Die Helden des "Ossian" richten sich an den alten Mythen auf, die von den Ruhmestaten der Ahnen erzählen, sie tragen "blaue Waffen" und ihre Schiffe kämpfen sich durch die "kochende See", die von "muschelgewaltigen" Meeresgöttern beherrscht wird.

Eine Kostprobe aus dem Epos "Karthon":

"Siehst du den Fels nicht dort, Malvina,
 Mit seinem bewachsenen Haupt ob der Heide? -
 Drei alte Fichten bewachsen den Abhang,
 Grün ist die nahe Flur ihm zu Füssen;
 Bergblumen spriessen dort in Menge,
 Schüttelnd im Winde die schneeigen Kelche.
 Der einsamen Distel eisgrauer Bart flutet im Wind.
 Zwei Blöcke, halb in den Boden gesunken,
 Zeigen ihre moosigen Häupter.
 Das Wild des Gebirges vermeidet die Stelle,
 Denn es erblickt dort stehn einen nebeldüsteren Geist. -
 Mächtige Helden liegen erschlagen, o Malvina,
 In der Ebene nah den riesigen Blöcken."
 

Herder Ossian 2